La defensa de los Georgia Bulldogs facilitó su tercer título nacional 40 años después

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Georgia Bulldogs conquistó su tercer título nacional de football universitario venciendo con su gran defensa por 33-18 a la mismísima Alabama.

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Georgia Bulldogs celebrando el título nacional. | ©Georgia Bulldogs

Una bonita historia se cerró en la final del College Football Playoff, de esas para hacer películas. Georgia derrotó a la siempre todopoderosa Alabama por 33-18 y alzaron su tercer título nacional NCAA más de cuarenta años después (1942, 1980, 2021). Los Bulldogs en las últimas temporadas siempre han estado en la contienda, de hecho jugaron la final de 2018 que precisamente perdieron contra los Crimson Tide en la prórroga, y por fin obtienen la gran recompensa.

Y lo mejor de toda esta historia es su quarterback, Stetson Bennett IV, un jugador que llegó a la universidad de Georgia sin ser becado (walk-on), se marchó a Jones County Junior College (en la NJCAA, agrupación de universidades menor que la NCAA y la NAIA) y volvió desde 2019 para ser campeón y MVP ofensivo del National Championship Game 2022. Incluso Bennett no era el QB titular al inicio de temporada, pues en su lugar estaba JT Daniels. Este se lesionó y dio una nueva oportunidad a Bennett, quien ya se quedó como titular hasta la final, donde se coronó.

Con ello, Alabama no pudo conquistar su 14º campeonato nacional y defender el título, algo que se resiste aún en esta era del CFP. A su vez, el entrenador Kirby Smart se desquitó venciendo por fin a Nick Saban desde la banda de los Bulldogs. Algo que no había conseguido desde que se fue de Alabama en 2016, donde era previamente el coordinador defensivo del propio Saban.

Emocionante final defensiva

La final fue un auténtico partidazo. Nada que ver con la final por la conferencia SEC donde la ofensiva de los Crimson Tide sorprendió y arrollaría a la por entonces nº 1 del ránking y máxima favorita de la temporada, Georgia. Sin embargo, esta vez Alabama acusaría las bajas de sus dos principales receptores, los que han acaparado prácticamente la mayor parte de las recepciones del año. John Metchie III no podía presenciar siquiera el partido (lleva fuera todo el mes de diciembre por ACL) y Jameson Williams se lesionó fuertemente de la rodilla al inicio del segundo cuarto. Dos WRs llamados a salir en las primeras rondas del próximo Draft de la NFL.

En la segunda jugada de pase del Heisman Trophy, Bryce Young (369 yardas, 35/57), ya vimos el primer sack de Georgia, de Jordan Davis. Además hizo saltar el fumble que habría recuperado Nakobe Dean para touchdown, pero se acabó determinando como pase incompleto. Al menos progresaron los Crimson Tide hasta la redzone, donde fueron detenidos por la gran defensa rival, y el kicker Will Reichard puso un field goal bueno de 37 yardas.

A su vez, el primer snap para Bennett IV (224 yardas, 17/26) acabó en sack de Christian Harris para retroceder hasta 14 yardas, y el drive finalizó en tres y fuera. De esta forma, se presentó lo que iba a ser el encuentro, un dominio defensivo de ambos equipos que no iban a permitir mover las cadenas fácilmente. Eso sí, a los Bulldogs les costaba más conseguir puntos y conseguir buenas jugadas. Y no sería hasta el inicio del segundo cuarto cuando, en un drive que pudo aterrizar en primera y gol, impulsados por una recepción de 52 yardas de George Pickens,  abrirían su cuenta. Tiro a los palos de 24 yardas del kicker Jack Podlesny.

Duelo de field goals en la primera parte

En una big play de 40 yardas, Jameson Williams animaba a Alabama pero se rompía con un mal apoyo en la rodilla, teniendo que abandonar. Y el drive se quedó en otra patada (3-6). Y mientras Georgia no encontraba maneras de amenazar al campo contrario, los Crimson Tide iban de field goal en field goal. Esta vez una larga recepción de Cameron Latu para 61 yardas, quien se escapaba en solitario, puso el balón en primera y gol. Un gran sack de Channing Tindall en tercer down desmantelaba la serie y el marcador avanzaba al 3-9.

La buena cobertura de Alabama estaba anulando por completo a los Bulldogs, juego terrestre inclusive. Al menos antes de irse al vestuario, se movieron al campo contrario y Podlesny conectó un field goal de 49 yardas para acercarse (6-9). Acto seguido otra big play, de Agiye Hall, impulsaba a los Crimson Tide a por puntos. Pero la defensa de Georgia les contuvo esta vez lejos del field goal range y no hubo más variaciones.

Alabama afrontaba la segunda parte conociendo ya que Jameson Williams no iba a regresar. Y las defensas iban a seguir exhibiéndose. Después de que los Bulldgos salieran al primer ataque sin éxito, Young en su primer lanzamiento de este tercer cuarto quedaba interceptado por Christopher Smith en su propio campo. No obstante, la presión defensiva liderada por Will Anderson Jr. y Harris (3 sacks en total), forzaba el despeje.

Ataque pobre de Alabama sin su dos primeros WRs

Acto seguido, el running back Brian Robinson Jr. (68 yardas en 22 jugadas), desaparecido hasta el momento, tuvo una buena carrera para salir de las primeras yardas de su territorio. Y llevaría las riendas de este nuevo drive que rebasaba la mitad del campo. Pero nuevamente, tendrían que buscar el field goal que, esta vez, era bloqueado por Jalen Carter.

Era el turno de destacar al corredor del otro equipo, James Cook (77 yardas terrestres distribuidas en solo seis acciones). Eludió las trincheras en un acarreo en el que evadió a la defensa de Alabama por primera vez, llegando a la yarda 15 para una carrera de hasta 67 yardas. Y por fin llegó el primer touchdown, empujando en este caso Zamir White (84 yardas en 13 intentos) el balón a la endzone. El marcador figuraba un 13-9 con el que nos íbamos al último cuarto.

Otro gran catch de Agiye Hall, de 28 yardas, daba el primera y gol a Alabama. Pero una vez más, la defensa de Georgia hizo llegar al cuarto down, donde el pateador Reichard sumó para el 13-12. En la siguiente posesión, tuvimos una jugada polémica en esta ocasión atacando los Bulldogs. Le llegó la presión a Bennett IV por un sack de Christian Harris. El QB se deshizo del balón pero tuvo que ser revisada la acción para acabar considerarlo en fumble recuperado por Brian Branch, quien literalmente pasaba por donde estaba el balón y lo cogió de casualidad, pensando que había sido un pase incompleto.

Estábamos en el último cuarto y ese turnover hizo salir a los Crimson Tide desde la yarda 16. Y aunque tampoco se lo pusieron fácil, finalmente Bryce Young asisitó a Latu en la endzone para touchdown. Intentaron la conversión de dos pero el jovern quarterback tuvo que salir a correr sin éxito (13-18).

Dominante la defensa de los Bulldogs que cerró con un pick six

Los Bulldogs debían de responder, y una interferencia de pase clarísima de Khyree Jackson sobre Jermaine Burton, quien se escapaba para recibir solo, les hizo entrar de nuevo en territorio rival. Esta vez Bennett IV comandó una ofensiva rodada que, a pesar de recibir un sack de Dallas Turner, después dio un tremendo envío para touchdown profundo de 40 yardas con Adonai Mitchell. En la conversión de dos, la defensa de Alabama frenó a James Cook (19-18).

Sin embargo, la ofensiva de los Crimson Tide volvió a darse de bruces, y tras un tres y fuera, Georgia reapareció. Este ataque volvió a progresar con juego terrestre entre Cook y White, a la vez que iban gastando reloj. Y otra interferencia de pase, de Kool-Aid McKinstry, les daba el primer down sobre la yarda 24. En tercera oportunidad, Brock Bowers en un play action lo convertía, y transformaba la screen pass que recibió en touchdown. Se escapó hasta la endzone por 15 yardas y dejaba el partido ya en manos de su defensa. Estaban ocho puntos arriba (26-18) y restando unos tres minutos.

Bryce Young tenía que asumir todos los galones y comandar a un ataque que no estaba teniendo nada asequible avanzar. Como sí lo han disfrutado durante la temporada con partidos llenos de jugadas explosivas, sobre todo a través de Metchie III o Jameson Williams, que no estaban. Progresaron hasta campo rival, pero la secundaria de los Bulldogs estaba exhausta, como llevaba haciendo todo el encuentro.

El grupo defensivo no se había achicado para nada en estos momentos tan cruciales. Tras dos pases incompletos seguidos de Young buscando a Ja’Corey Brooks, Georgia no podía cerrar de otra forma este inolvidable National Championship Game que con una big play en defensa. El ganador del Heisman se confundió lanzando a una zona en doble cobertura, y Kelee Ringo se anticipó para interceptar y además, consiguió correr 79 yardas por el lateral de una banda donde su banquillo estaba estallando de júbilo. El cornerback completaba un retorno épico para pick six que sentenciaba el partido dentro del último minuto de juego.

CFP National Championship: Georgia Bulldogs vs. Alabama Crimson Tide | Full Game Highlights. | ©ESPN College Football


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